В любом романе И.С.Тургенева главные герои проходят испытание любовью. Это самое личное из всех человеческих чувств позволяет раскрыть духовные возможности, глубинные основы каждого характера. Женщины во многих произведениях писателя – исключительные натуры, которые любят глубоко и самоотверженно. А герои, наоборот, часто не способны бороться за свою любовь. Другая картина человеческих взаимоотношений показана в романе «Отцы и дети». У Базарова и Павла Петровича Кирсанова в жизни была роковая, трагическая любовь, а героини-женщины не испытали романтически-возвышенных чувств, всепоглощающей страсти.
В романе прослеживаются судьбы разных по социальному статусу женщин. Это дама «высшего света» - княгиня Р., помещица Одинцова и ее сестра Катя, эмансипированная барыня Кукшина, дочь экономки Фенечка.
Одинцова и княгиня Р. на первый взгляд – два разных полюса. Анна Сергеевна – царственно величава, умна, холодна, спокойна. Княгиня Р. – взбалмошная, подвижная, энергичная, страстная. Ее поведение «представляло ряд несообразностей». Она то смеялась, то рыдала, то внезапно уезжала, то возвращалась. И все-таки обеих женщин автор называет «странными существами». О княгине Р. он пишет: «Что гнездилось в этой душе – бог весть! Казалось, она находилась во власти каких-то тайных, для нее самой неведомых сил; они играли ею, как хотели; ее небольшой ум не мог сладить с их прихотью». Загадку души княгини Р. отражал ее взгляд – «беспечный до удали и задумчивый до уныния». Одинцову тоже «ничто не удовлетворяло вполне», «она хотела чего-то, сама не зная, чего именно». Обе женщины выходили замуж по расчету. У княгини Р. был «благовоспитанный, приличный, но глуповатый муж», а у Одинцовой первый муж – «чудак, ипохондрик, пухлый, тяжелый и кислый, впрочем не глупый и не злой», а второй – «добрый и холодный, как лед».
Анна Сергеевна и княгиня Р. – это женщины, которым не удалось полюбить. В этом их жизненная трагедия. Но если княгиню Р. сожгли внутренние порывы и неизбывное стремление к великой любви, которую она не испытала, то Анна Сергеевна спокойно переносила увлечения. До встречи с Базаровым на нее произвел сильное впечатление молодой, красивый швед, но это не помешало ей вернуться в Россию. Евгений тоже увлек Одинцову: «Базаров ей понравился – отсутствием кокетства и самою резкостью суждений. Она видела в нем что-то новое, с чем ей не случалось встретиться, а она была любопытна». Однако она испугалась сильного чувства Базарова и решила: «спокойствие все-таки лучше всего на свете». Одинцова не желает растрачивать свои душевные силы. Для нее дороже личный комфорт. Так эгоизм и любовь к покою победили в ней зарождающееся чувство любви. Автор с иронией комментирует новую семейную жизнь Одинцовой с законопослушным супругом: «Они живут в большом ладу друг с другом и доживутся, пожалуй, до счастья… пожалуй, до любви».
В Одинцовой всегда побеждает расчет. Это же качество отличает и ее сестру Катю. Анна Сергеевна невольно подсказала ей путь обольщения Аркадия: «И руки твои хороши… только велики; так надо ножками хороши… только велики; так надо ножками брать». Катя, несмотря на свою молодость и житейскую неопытность, сразу же хорошо поняла суть характера молодого Кирсанова, поняла, что сможет им руководить, что это будет для нее муж-слуга. Поэтому с самодовольством произносит: «… прелестные ножки, говорите вы… Ну, он и будет у них». Девушка умна, проницательна, самостоятельна в суждениях. Про нее Аркадий говорит: «… вы недаром одной крови с Анной Сергеевной». Так же, как и сестра, Катя выбрала для себя тихое, семейное счастье, «ручного» мужа, жизнь без потрясений.
Среди других женских образов выделяются резким противопоставлением «эмансипированная» дама Кукшина и Фенечка, живущая в доме Николая Петровича на правах его жены. Фенечка – действительно доброе и простое существо, а Авдотья Никитична – пародия, карикатура на модный образ «эмансипе». Она «сама себя считала за добродушное и простое существо, и между тем … все у ней выходило, как дети говорят, нарочно, то есть не просто, не естественно». Во внешности Кукшиной не было ничего безобразного, но она вызывала у окружающих неприязнь. Тургенев обращает внимание на «коротенькие руки» героини, на ее «пальцы, побуревшие от табака», на «сиплый голос», на то, как она развязно двигалась. Кукшина ведет свободный образ жизни. Она принимает малознакомых молодых людей, без меры пьет шампанское, «якшается со студентами», читает модные книги по естествознанию, считает себя нигилисткой. Кукшина желает привлечь к себе внимание окружающих, но у нее ничего не получается. На балу у губернатора Базаров и Аркадий, до этого бывавшие у нее в доме, к ней даже не подошли, и она «нервически злобно, но не без робости засмеялась им во след: ее самолюбие было глубоко уязвлено тем, что ни тот, ни другой не обратили на нее внимания». Нигилизмом Кукшина прикрывает чувство неполноценности: она некрасива, беспомощна, брошена мужем.
Фенечка, наоборот, «расцветала и распускалась, как летние розы». Она всем нравилась. Николая Петровича навек потрясло «чистое, нежное» лицо девушки, ее тонкий профиль, он влюбился. Павел Петрович страдал от того, что Фенечка принадлежит не ему. Он выдал себя после дуэли с Базаровым: «Ах, как я люблю это пустое существо». Фенечка очень нравилась Базарову: «Даже лицо его изменялось, когда он с ней разговаривал: оно принимало выражение ясное, почти доброе, и к обычной его небрежности примешивалась какая-то шутливая внимательность». Фенечка скромна, стыдлива, нежна и чиста. Это символ естественности и истинной красоты. Поцелуй Базарова глубоко оскорбляет Фенечку, ее нравственное чувство, она искренне укоряет: «Грешно вам, Евгений Васильевич». Героиня, хотя и была дочерью экономки, обладала природным умом и тактом. Ее наблюдения точны. Она говорит Базарову о Павле Петровиче: «Я и не знаю, о чем спор идет; а вижу, что вы его так вертите, и так…»
В отличие от Кукшиной Фенечка счастлива в семейной жизни. У нее есть сын, и Николай Петрович на ней все-таки женился. Но у этой женщины в жизни тоже не было великой любви.