Первой поэмой, которую Лермонтов решился опубликовать, явилась “Песня про царя Ивана Васильевича, молодого опричника и удалого купца Калашникова”. Поэма является стилизацией русского фольклора в большой эпической форме. По жанру и художественному своеобразию она оказалась единственной в своем роде и не получила продолжения ни в творчестве её автора, ни у других поэтов. Не было у “Песни...” перекличек и с предыдущими произведениями Лермонтова. Правда в поэме “Боярин Орша” автор затрагивает семейную тему, но особенность “Песни...” в том, что данная тема здесь представлена совершенно иначе, хотя речь идёт тоже о бесчестьи семьи. . _
Тема бесчестья была очень характерна для творчества Лермонтова этого периода, но надо сказать, что он разграничивал оскорбление и бесчестье. Оскорблённый дворянин получал удовлетворение на дуэли, независимо от её исхода, это был поединок равных. “Бесчестье в качестве разрешения ситуации предусматривало убийство, самоубийство или сумасшествие, то есть в любомслучае бесчестье необратимо, и обесчещенный не может далее оставаться в обществе чести”. Так писал сам Лермонтов.
В стихотворении “Смерть поэта” Лермонтов не случайно активно подчёркивает жажду мести “невольника чести”. Исследователь творчества поэта Б.М.Эйхенбаум предполагал, что “Песня...”, возможно, написана во время мнимой болезни, заставившей поэта сидеть дома после смерти А.С.Пушкина. В таком случае правы те, кто считает, что толчком к созданию поэмы могла быть именно гибель Пушкина, защищавшего свою честь и честь семьи.
Опозорил он, осрамил меня
Меня честную, непорочную... -
говорит Алёна Дмитриевна мужу о Кирибеевиче. Хоть она и начинает свой рассказ, повалившись в ноги своему мужу, Степану Парамоновичу, просит она не прощения, потому что виниться ей не в чем, а заступничества.
Ты не дай меня свою верную жену
Злым охульникам в поругание!
Таким образом, мстя опричнику Кирибеевичу, купец Калашников прежде всего выполняет просьбу Алёны Дмитриевны и выступает защитником семьи и рода. Алёна Дмитриевна, обращаясь к мужу, вспоминает своих родственников, умерших и живых, доказывая, что ей больше не у кого просить помощи, как у родной семьи. Здесь Лермонтовым точно отражено средневековое сознание русского человека, хотя подобная ситуация не потеряла актуальности и в его время. Ведь Пушкин тоже защищал честь своей семьи, а не только свою личную.
Ещё одной жанровой особенностью поэмы является намерение автора снизить романтический ореол образов главных героев. Лермонтов придаёт им реалистические черты, христианские идеалы русского народа непосредственно отражаются в психологии главных героев поэмы. Так, “лукавый раб” Кирибеевич обманул царя, не сказав ему, что “...красавица В церкви божией перевенчана По закону нашему христианскому”. Этим он нарушает незыблемый закон, обезумев от любви. Сначала опричник просит царя отпустить его “...в степи Приволжские, чтобы там сложить буйную головушку”, но невольно становится жертвой собственного обмана. Царь жалует ему драгоценности, с помощью которых Кирибеевич пытается прельстить Алёну Дмитриевну. Иван Грозный сам толкает своего любимца на бесчестный поступок.
Как царицу я наряжу тебя,
Станут все тебе завидовать
Лишь не дай мне умереть смертью грешною,
Полюби меня, обними меня
Хоть единый раз на прощание...
Так упрашивает свою любовь Кирибеевич. Его претензии не безграничны, — он, подобно Мцыри, готов довольствоваться несколькими мгновениями счастья. Опричник всё же христианин, он боится умереть смертью грешною, то есть покончить с собой. Но в то же время он типично лермонтовский герой, ведь он действует, не считаясь с тем, что всё происходит на глазах “злых соседушек”.
И ласкал он меня, цаловал меня;
На щеках моих и теперь горят
Живым пламенем разливаются
Поцалуи его окаянные —
с отвращением рассказывает Алёна Дмитриевна. Своевольного героя постигает возмездие, осуществляемое не одним Калашниковым и “властью провидения”, а силой совести самого Кирибеевича. Он не может не принять смертельный бой. Но в то же время проявляет себя в нём настоящим “басурманским сыном”. Когда он ударил купца Калашникова, то погнул висевший на груди Степана Парамоновича крест со святыми мощами из Киева. Удар оказался так силён, что Калашников собирает все силы, чтобы выстоять.
При этом он ведет себя не как романтический герой, он не борется с судьбой и не противостоит ей, а просто защищает честь семьи. Дело его правое, однако с точки зрения существующего закона он вершит самосуд и готов за это принять казнь. Степан Парамонович принимает на себя судьбу преступника, чего никак не могло бы случиться в романтической поэме, где герой предпочтёт такой участи смерть и станет мучеником, о котором будут потом слагать песни.
Жанровое своеобразие поэмы состоит ещё и в том, “то кроме реалистических конфликтов “Кирибеевич — семья Калашникова”, “Калашников — Иван Грозный”, в поэме есть и романтический конфликт. Это конфликт достойного человека и толпы, принявший в данном случае форму исторической социальной психологии. Степан Парамонович не может сказать царю, что убил “нехотя”, не только из-за своей честности и прямоты. То, что он убил “вольной волею”, должно быть известно всем. Именно это смоет с семьи пятно позора. Нравственная независимость Калашникова, то, что он личность, а не “лукавый раб”, является в поэме причиной его трагической гибели. Личное достоинство в нём неразрывно связано с народными нравственными устоями. Поэтому несмотря на “позорную казнь” и на то, что похоронен он был не по христианскому обряду (не на кладбище), купец оставил о себе хорошую память в народе. Проходя мимо его безымянной могилки,
...стар человек — перекрестится
Пройдёт молодец — приосанится,
Пройдёт девица — пригорюнится,
А пройдут гусляры — споют песенку.
Мажорным, подлинно песенным аккордом заканчивается поэма.
Таким образом, идея поэмы, в отличие от классических канонов, не исчерпывается противопоставлением “безгеройной” современности и героического прошлого, века незаурядных людей.