Андрей Платонов стал известен читателю в 1927 году, когда вышел его первый сборник повестей и рассказов «Епифанские шлюзы». Ранее Платонов пробовал свои силы в поэзии, выступал на страницах газет и журналов с очерками и статьями. Но первая книга его художественной прозы показала, что в литературе появилась творческая индивидуальность, яркая и необычная. Необычным был сам стиль писателя, его мир и, конечно же, герой.
Платонов очень любил всех своих персонажей: машинист то, рабочий, солдат или старик. Каждый для него по-своему прекрасен. Недаром один из платоновских героев сказал: «Это только сверху кажется, только сверху видать, что снизу - масса, а на самом деле внизу отдельные люди живут, имеют свои наклонности, и один умнее другого».
И из всей этой массы хотелось бы выделить даже не героя, а одну героиню рассказа «Песчаная учительница».
Рассказ этот был написан в 1927 году, во время, еще не такое далекое от горячей революционной поры. Еще живы воспоминания об этом времени, еще живы его отголоски в «Песчаной учительнице».
Но саму Марию Никифоровну Нарышкину эти перемены эпохи не коснулись. Уберег ее от этой травмы и отец, и родной город, «глухой, забросанный песками Астраханской губернии», стоявший «в стороне от маршевых дорог красных и белых армий». С детства Мария очень увлекается географией. Эта любовь и определила её будущую профессию.
Ее мечтам, идеям, ее взрослению во время учебы посвящена вся первая глава рассказа. Но в это время Мария не была защищена от жизненных тревог так, как в детстве. Мы читаем отступление автора по этому поводу: «Странно, что никто никогда не помогает в этом возрасте молодому человеку одолеть мучащие его тревоги; никто не поддержит тонкого ствола, который треплет ветер сомнений и трясет землетрясение роста». В образной, метафорической форме писатель размышляет о молодости и ее беззащитности. Несомненна связь с историческим, современным ему периодом, который не способен помочь вступающему в жизнь человеку. Платоновские надежды на изменения положения связаны с мыслями о будущем: «Когда-нибудь молодость не будет беззащитной».
И любовь, и страдания молодости были не чужды Марии. Но мы чувствуем, что все станет в жизни этой девушки совсем не таким, каким оно ей виделось в молодости.
Словом, не могла и догадываться о своей судьбе Мария Нарышкина. Да, нелегко оказалось все для нее: обустройство школы, сама работа с детишками, которые в конце концов совсем забросили школу, так как уже не до нее было в голодную зиму. «Крепкая, веселая, мужественная натура Нарышкиной стала теряться и потухать». Холод, голод и горе не могли принести иных результатов. Но ум вывел из оцепенения Марию Нарышкину. Она поняла, что необходимо помочь людям в борьбе с пустыней. И эта женщина, обычная сельская учительница, едет в окружной отдел народного образования, чтобы ее научили преподавать «песчаную науку». Но ей дали только книги, отнеслись сочувственно и посоветовали обратиться за помощью к участковому агроному, который «жил за полтораста верст и никогда не бывал в Хошута верст и никогда не бывал в Хошутове». С этим и проводили.
Здесь мы видим, что даже в действительном затруднении правительство двадцатых годов ничем не помогало людям, даже таким инициаторам и активистам, как Мария Никифоровна.
Но эта женщина не растеряла всей своей силы, стойкости и все-таки добилась своего собственными силами. Правда, были у нее и друзья в селе - это Никита Гавкин, Ермолай Кобзев и многие другие. Однако, восстановление жизни в Хошутове -полностью заслуга «песчаной» учительницы. Она родилась в пустыне, но пришлось ей и повоевать с нею. И все образовалось: «Поселенцы... стали спокойнее и сытнее», «школа всегда была полна не только детьми, но и взрослыми», даже «пустыня помалости зеленела и становилась приветливей».
Но главное испытание было у Марии Никифоровны впереди. Грустно и больно ей было сознавать, что вот-вот должны прийти кочевники, хотя и не знала пока еще чего от них ждать. Старики говорили: «Беда будет». Так и случилось. Полчища кочевников пришли 25 августа и выпили всю воду в колодцах, вытоптали всю зелень, все обглодали. Это была «первая, настоящая в жизни Марии Никифоровны печаль». И опять она пытается исправить положение. На этот раз она идет к вождю кочевников. С «молодой злобой» на душе она обвиняет вождя в бесчеловечности и зле. Но он мудр и умен, что и подмечает для себя Мария. И совсем другого мнения она о Завукроно, который предложил оставить Хошутово и отправиться в другое место, Сафуту.
Эта умная женщина решилась пожертвовать собой, своей жизнью ради спасения своего села. Это ли не сила характера -отдать не просто свои молодые годы, но всю жизнь на служение людям, добровольно отказавшись отличного счастья? Это ли не сила характера - помогать тем, кто уничтожал твои достижения и победы?
Даже этот недальновидный начальник признал за ней удивительное мужество: «Вы, Мария Никифоровна, могли бы заведовать целым народом, а не школой». Женское ли это дело - «заведовать народом»? Но это оказалось по силам ей, простой учительнице, а главное, сильной женщине.
Сколько она уже достигла! Но сколько ей еще предстоит одержать побед... Думается, немало. Невольно веришь в такого человека. Им можно лишь гордиться.
Да и самой Марии Никифоровне Нарышкиной, думаю, никогда не придется сказать о себе так, как сказал Завокроно: «Мне почему-то стыдно». Он, мужчина, в своей жизни не совершил такого подвига, который совершила и которые продолжает совершать простая «песчаная учительница».