Тема отцов и детей, а также смены поколений является традиционной для русской литературы: Тургенев — "Отцы и дети", Чехов — "Вишневый сад", Салтыков-Щедрин — "Господа Головлевы", Гончаров — "Обыкновенная история".
Л. Н. Толстой в этом смысле тоже не является исключением. В Центре романа "Война и мир" три семьи: Курагины, Ростовы, Болконские Семья Болконских описана с несомненной симпатией. В ней показаны три поколения: старший князь Николай Андреевич, его дети Андрей и Марья, его внук Николинька. Из поколения в поколение передаются в этой семье все лучшие душевные качества и черты характера: патриотизм, близость к народу, чувство долга, благородство души. Болконские — люди чрезвычайно деятельные. Каждый из членов семьи постоянно чем-то занят, в них нет ни капли лености и праздности, которые характерны для семей высшего света. Старый князь Болконский, считающий, что на свете "есть только две добродетели — деятельность и ум", неутомимо старается следовать своему убеждению. Сам он, честный и образованный человек, хочет развить в дочери обе добродетели, давая ей уроки алгебры и геометрии и распределяя ее жизнь в беспрерывных занятиях. Он никогда не бездействовал: то писал мемуары, то работал на станке или в саду, то занимался с дочерью. У князя Андрея мы тоже видим эту черту, доставшуюся ему от отца: он — ищущая и деятельная натура, занимается общественной работой со Сперанским, облегчает быт крестьян в своем имении и постоянно ищет свое место в жизни.
Активная деятельность семьи всегда направлялась людям, Родине. Болконские — истинные патриоты. У князя Андрея любовь к Родине и интерес к жизни слиты воедино, он не разделяет эти два чувства и хочет совершить подвиг во имя России. Старый князь, узнав о походе Наполеона на Москву, хочет хоть чем-нибудь помочь Родине, он становится главнокомандующим ополчения и отдается этому всей душой. Мысль о покровительстве генерала Рамо "приводила княжну Марью в ужас, заставляя ее" содрогнуться, краснеть и чувствовать еще не испытанное чувство злобы и гордости". Она твердила себе: "Поскорее уехать! Ехать скорее!"
Всеми поступками Болконского руководит чувство долга, которое в нем развито очень сильно. Князь Николай Андреевич мог не принимать должность главнокомандующего, он был стар, но не счел себя вправе отказаться в такое время, и эта вновь открывающаяся ему деятельность возбудила и укрепила его.
Князь Андрей уходит воевать, понимая, что он должен быть там, где он нужен Родине, тогда как мог остаться при особе государя. Описывая свои* любимых героев, Толстой подчеркивал их близость к народу. Есть эта черта характера и у всех членов семьи Болконских. Старый князь очень хорошо вел хозяйство и не притеснял крестьян. Он никогда не отказал бы "в нужде мужикам". Княжна тоже всегда готова помочь крестьянам, "ей странно было думать..., что могли богатые не помочь бедным". А князь Андрей на войне заботится о солдатах и офицерах своего полка. Он был ласков с ними, в ответ на это "в полку его называли наш князь, им гордились и его любили". Третье поколение Болконских — Николинька, сын Андрея; маленьким мальчиком видим мы его в эпилоге романа, но уже тогда он внимательно слушает Пьера, в чем происходит какая-то особая, независимая, сложная и сильная работа чувства и мысли. Он очень любит отца и Пьера и, убедившись, что отец одобрил бы революционные взгляды Безухова, говорит себе: "Отец! Да, я сделаю то, чем бы даже он был доволен..."
Семья Ростовых также представлена в романе широко, всеобъемлюще. Например, курьезный и нелепый случай с медведем и квартальным вызывает у графа Ростова добродушный смех, у других — любопытство, а Марья Дмитриевна с материнской ноткой грозно журит бедного Пьера: "Хорош, нечего сказать! Хорош мальчик! Отец на одре лежит, а он забавляется, квартального на медведя верхом сажает. Стыдно, батюшка, стыдно! Лучше бы на войну шел". Ох, побольше бы таких грозных наставлений Пьеру, может быть, и не было бы непростительных ошибок в его жизни.
Интересен и сам образ тетушки - графини Марьи Дмитриевны. Она всегда говорила по-русски, не признавая светских условностей; надо заметить, что французская речь в доме Ростовых звучит гораздо реже, чем в петербургской гостиной (или почти не звучит). И то, как почтительно все встали перед ней, это отнюдь не фальшивый обряд вежливости перед "никому не нужной тетушкой" Шерер, а естественное желание выразить уважение почтенной даме.
Таково старшее поколение Ростовых, живущих в согласии с движениями души. А каково же младшее? Всех представил здесь Толстой: Веру, Николая, Натащу, Петю, родственницу Соню, друга Бориса, не обошел вниманием и будущего мужа Веры — Берга.
"Старшая, Вера, была хороша, была неглупа, училась прекрасно... голос у нее был приятный..." вера слишком "умна" для этого семейства, но ум ее обнаруживает свою ущербность, когда соприкасается с эмоционально-душевной стихией этого дома. От нее веет холодом и непомерным высокомерием, недаром она станет женой Берга — именно ему она под стать, этому наивному эгоцентрику. "Спокойно и учтиво" размышлял Берг о преимуществе пехоты против кавалерии, не замечая ни насмешки, ни равнодушия окружающих. Вполне серьезно, совсем в духе полковника Скалозуба, мечтал о вакансиях, полученных за счет убитых на войне. "Ну, батюшка, вы и в пехоте, и в кавалерии везде пойдете в ход; это я вам предрекаю, — сказал Шиншин, трепля его по плечу". Берг и Вера, увы, несут в себе шаблоны салонной противоестественной жизни. Они не имеют собственной жизненной программы, довольствуются заимствованной на стороне. В романе есть лица раздражающие, есть персонажи, которые вызывают восхищение или ненависть, любовь, и среди них Николай Ростов — самый задушевный герой романа. Какой чудный детский мир в доме Ростовых: жизнь чище и разговоры веселее. Студент Николай Ростов —невысокий курчавый молодой человек с открытым выражением лица.