“Мертвые души” — одно из ярчайших произведений русской и мировой литературы. Белинский назвал поэму Гоголя “творением, выхваченным из тайника народной жизни, беспощадно сдергивающим покров с действительности”. Замысел “Мертвых душ”, как и “Ревизора”, был подсказан Пушкиным.
“Мертвые души” - вершина художественного мастерства Гоголя. В нем автор достигает удивительной сжатости и психологической глубины, изумительной пластичности в изображении помещиков, наделенных в поэме блестящими речевыми характеристиками; свободно переходит от сатирической к юмористической тональности, виртуозно использует детали предметной изобразительности и выразительности.
Композиция “Мертвых душ” подчинена замыслу автора показать “Русь с одного боку”.
Поэма построена как история похождений Чичикова - чиновника, скупающего “мертвые души”. Такая композиция позволила автору рассказать о разных помещиках и их деревнях. Автор стремится сопоставить их между собой. Показ героев строится на последовательном усилении отрицательных черт, свойственных каждому из них. Сам Гоголь говорил об этом: “Один за другим следуют у меня герои, один пошлее другого: Манилов, Коробочка и так далее до Плюшкина”. Смена образов все более усиливает духовное оскудение владельцев крепостных душ. Чтобы одним словом выразить всю сущность помещика, Гоголь использует говорящие фамилии. В описании различных помещиков присутствует своеобразное чередование: расхититель - накопитель. Встречи с ними у Чичикова строятся по одной и той же схеме: вначале дается описание усадьбы, затем -дома, потом самого владельца дома. Посредством описания какой-либо детали обстаьовки автор указывает на основную черту характера помещика. Гоголь был мастер детали, умел находить отражение характера человека в окружающих его мелочах быта. Далее в описании помещиков следует обед, угощение и предложение Чичикова продать “мертвые души”. Описание всех пяти помещиков необходимо Гоголю для того, чтобы показать не только социальный аспект, но и различные типы человеческих характеров. Гоголь с потрясающей силой вскрыл паразитический характер существования владельцев крепостных крестьян.
Сатира Гоголя часто окрашена иронией. Смех Гоголя кажется добродушным, но он никого не щадит. Ирония помогла автору говорить в подцензурных условиях то, о чем говорить прямо было невозможно. Ирония - характерный элемент гоголевской сатиры. Мало кто из русских писателей XIX века пользовался этим оружием так искусно и изобретательно, как Гоголь.
Во второй главе автор знакомит нас с Маниловым - первым из пяти помещиков, у которых Чичиков скупает “мертвые души”. Манилов уверен, что он живет в среде высоких человеческих интересов. Впечатление от этого персонажа непрерывно меняется. Сразу бросается в глаза его желание всем нравиться. Он уверен том, что живет высшими достижениями человеческой культуры. В полку, где служил Манилов, его считали образованнейшим и деликатнейшим человеком. Гоголь отмечает склонность своего героя заниматься “высокими предметами”. Манилов сентиментален абсолютно во всем илов сентиментален абсолютно во всем и прежде всего в семейном быту. Он совершенно не интересовался хозяйством, так как считал себя человеком хорошо воспитанным и не мог заниматься такими пустяками. Коснувшись в разговоре с Чичиковым городских чиновников, он называет их всех прекрасными людьми (вице-губернатор “милый”). Манилов также приходит в полный восторг от Чичикова, так как тот является для него достаточно привлекательным человеком с умом и умением вести себя в обществе. Этот помещик начинает связывать с Чичиковым свои очередные “прожекты”, мечтает о совместной с ним жизни. Манилов представляет отношения между людьми в духе идиллических пасторалей, так как, по его мнению, единственной формой человеческих связей является чуткая, нежная дружба и сердечная привязанность. В его восприятии жизнь — полная, совершенная гармония. Знание жизни подменяется пустыми фантазиями. Манилов живет в иллюзорном мире, и сам процесс фантазирования доставляет ему огромное удовольствие. Отсюда и проистекает его любовь к красивой фразе. Манилов является сентиментальным фантазером, не способным к практическому действию. Праздность и безделие вошли в его плоть и кровь и стали неотъемлемой частью его натуры. Он лишен живой мысли, живого стремления, а та культура, которой гордится Манилов, — фарс, за которым скрывается пустота и бессодержательность. Он единственный среди помещиков вспоминает о законе и об интересах страны, но в его устах эти рассуждения принимают нелепый характер. Гоголь сравнивает Манилова со слишком умным министром. Здесь ирония Гоголя вторгается в запретную сферу - высшие эшелоны власти. Это могло означать лишь то, что иной министр - олицетворение высшей государственной власти - не так уж и отличается от Манилова и что “маниловщина” - типическое свойство этого мира. В сравнении с другими помещиками Манилов и в самом деле кажется человеком просвещенным, но это лишь одна видимость.
Они с Коробочкой являются в некотором роде антиподами: маниловская пошлость скрывается за высокими фразами, за рассуждениями о благе родины, а у Коробочки духовная скудность предстает в своем естественном виде. Коробочка не претендует на высокую культуру: во всем ее облике подчеркивается весьма незатейливая простота. Это подчеркнуто Гоголем во внешности героини: он указывает на ее затрепанный и мало привлекательный вид. Эта простота обнаруживает себя и в отношениях с людьми. Коробочка отличается житейской непосредственностью, которая проявляет себя как выражение грубого прозаизма и обыденности, а также расчетливого практицизма. Главная цель ее жизни - упрочение своего богатства, беспрестанное накопительство. Чичиков не случайно видит в ее поместье следы умелого хозяйствования. Эта хозяйственность обнаруживает ее внутреннее ничтожество. У нее, кроме желания приобрести и извлечь пользу, нет чувств. Подтверждением является ситуация с “мертвыми душами”. Коробочка торгует крестьянами с такой деловитостью, с какой продает другие предметы своего хозяйства. Для нее нет разницы между одушевленным и неодушевленным существом.