На страницах романа И. С. Тургенева “Отцы и дети” отражены социальные и политические разногласия в жизни общества середины XIX века. Время действия — 1853—1861 годы — сложный для России период. Закончилась “позорная” для России война с Турцией. Конец 50 — начало 60-х годов XIX века — время подготовки крестьянской реформы. На смену Николаю I пришел Александр II, в годы правления которого процветала образованность различных слоев общества. Интеллигенты-разночинцы, ставшие реальной общественной силой, вступали в дискуссию с либералами-дворянами, утрачивающими свою передовую роль. Споры шли относительно всех ключевых аспектов современной действительности: вопросы культуры, литературы, искусства, образования, аграрный вопрос, вследствие обсуждения которого выяснилась неспособность дворянской интеллигенции к дальнейшей борьбе. Представителем взглядов разночинцев-демократов, считавших причиною всех социальных бед, творящихся в России, неправильное обустройство общества, является Евгений Базаров. Его оппонент и антагонист в романе — либерал, дворянин Павел Петрович Кирсанов.
Павел Петрович — подлинный антипод Базарова. Это проявляется во всем, начиная от одежды и кончая внешностью и образом мыслей. Павел Петрович был аккуратен, делал маникюр, что особенно раздражало Базарова, всячески следил за своей внешностью и одеждой. Базаров был небрежен, он не придавал внешности особого значения. Ему было все равно, как он выглядит.
Социальное положение у обоих героев различно. Павел Петрович — выходец из старого аристократического общества. Несмотря на “энглизированность”, явление, типичное в дворянской среде, в Павле Петровиче постоянно проглядывает подлинный русский барин: “Я эфтим хочу доказать, милостивый государь...” Базаров же гордится своим простым происхождением: “Мой дед землю пахал...” Он единственный сын незнатного и небогатого отставного штаб-лекаря. Поступив в университет, Базаров сам начинает зарабатывать деньги, чтобы оплатить учебу: “Каждый человек должен сам себя воспитывать”. Базаров — талантливый врач, ученый, занимающийся естественными науками (для шестидесятых годов девятнадцатого века было характерно увлечение естественными науками). Павел Петрович учился в Пажеском корпусе, затем поступил на военную службу, протекавшую в столице. “С детства Павел Петрович отличался красотою, был немного насмешлив и как-то забавно желчен — он не мог не нравиться”. А Базарова трудно назвать красивым. Лицо его было “длинное и худое, с широким лбом, кверху плоским, книзу заостренным носом, с большими зеленоватыми глазами”.
При первой же встрече Евгений Базаров и Павел Петрович почувствовали взаимную неприязнь. Базаров заявляет, что дядя Аркадия чудаковат, и классифицирует его как “архаическое явление”. Павел Петрович с первых минут почувствовал “тайное раздражение” к Базарову. Именно раздражение стало причиной затеянного Павлом Петровичем ненужного и не совсем искусного спора. Павел Петрович в этом споре проигрывает, заявляя Базарову: “Что делать! Видно, молодежь, точно, умнее нас”. Базаров же с уверенностью изрекает Аркадию: “Ты говоришь, что твой дядя несчастлив; тебе лучше знать, но дурь у него не вся еще вышла. Я уверен, он не шутя воображает себя дельным человеком, потому что читает Га-линьяшку и раз в месяц избавит мужика от экзекуции”. Чем больше Павел Петрович общается с Базаровым, тем больше в нем накипают жуткая ненависть и неприязнь к последнему. Павел Петрович считал, что Базаров с неуважением относится к его аристократической особе. Он “всеми силами души возненавидел лекаришку, считал его нахалом, гордецом, циником, плебеем; подозревал, что Базаров едва ли не презирает его — его, Павла Кирсанова”. Павел Петрович признается брату, что считает Базарова “шарлатаном”, он желает проучить “самоуверенного выскочку”. Но ему особенно и противопоставить нечего базаровскому “отрицанию”. По своему мировоззрению Базаров — нигилист, человек, не признающий никаких авторитетов, не уважающий любые порядки и социальные нормы. Он относится ко всему с точки зрения полезности и ценности человека, поэтому считает, что “природа не храм, а мастерская, и человек в ней — работник”. Базаров берет от природы все, считая это нравственным, потому что, по его мнению, нравственно то, что полезно. Он предвзято Относится к литературе, считает, что любой математик лучше поэта, “Рафаэль — дурак”, а “Пушкин гроша ломаного не стоит”. Но его высшая цель — служить прогрессу общества и уничтожать и опровергать все, что мешает его развитию, — чиста и нравственна. И тем не менее все силы Базарова направлены на уничтожение и разрушение пошлых устоев и правил аристократического общества. В разговоре с Павлом Петровичем он все критикует, отрицает, но ничего не предлагает взамен: “Сперва нужно место расчистить, а строить — будут другие”. Хоть он и с неуважением относится к порядкам в доме Кирсановых: позволяет себе не приходить вовремя к завтраку, отвергает основы дворянского общества, — тем не менее видит в Павле Петровиче достойного соперника. Павел Петрович не был нигилистом — опровергателем устоявшихся воззрений. У него иные взгляды на жизнь. Он любит ораторствовать, многословен, сибаритствует, что не может не раздражать великого труженика Базарова.
Социальные взгляды в отношении народа, ради которого и предпринимались все попытки общественного переустройства, у обоих героев различны. Базаров не в восторге от своего народа: “Русский человек тем и хорош, что он о себе прескверного мнения”. В споре с Павлом Петровичем Базаров чуть ли не презирает народ и заявляет, что свобода вряд ли пойдет ему впрок, потому что “русский мужик готов сам себя обокрасть, лишь бы только напиться дурману в кабаке”. И тем не менее Базаров работает на людей и ради людей. Несмотря на резкость своих суждений, он демократичен, умеет найти общий язык с народом и “обладает особым умением возбуждать к себе доверие в людях низших”. Независимость Базарова и способность 1авла Петровича попадать под влияние других людей раскры-ается в их отношении к женщине.