В центре романа-эпопеи «Война и мир» - подлинные исторические события начала XIX века: войны и мирные переговоры, военные советы и смотры. В первой части произведения Л.Н.Толстой повествует о заграничных походах русской армии 1805-1807 годов.
Не случайно писатель подробно описывает начальный этап кампании – сцену смотра людей и снаряжения в Браунау. Солдаты после утомительного перехода из России в Австрию «не смыкали глаз, всю ночь чинились, чистились». И тем не менее «больше чем у половины людей сапоги были разбиты». Назначая смотр в присутствии австрийских генералов, Кутузов хотел убедить последних в том, что русская армия не готова к походу и не должна идти на соединение с армией генерала Мака. Дело было не только в плохом снаряжении, обмундировании, нехватке продовольствия. Разговоры солдат свидетельствуют о том, что они не понимают целей войны и взаимоотношений с союзниками и противником. Эта война не была для них священным и необходимым делом. К ней отрицательно относился главнокомандующий Кутузов, а австрийское командование оказалось бездарным. Все это предопределило сложную обстановку, в которую попала русская армия.
Толстому важно доказать, что война – жестокое, бесчеловечное, бессмысленное явление. Поэтому большая часть эпизодов в первом томе иллюстрирует именно эту мысль писателя. Война в романе показана не в героическом плане. Писатель акцентирует внимание на «крови, страданиях, смерти».
Л.Н.Толстой часто показывает происходящее через восприятие Николая Ростова, впервые принимающего участие в военных действиях. Герой имел романтическое представление о войне. Уже в первом бою он столкнулся с жестокой реальностью. Ростов надеялся изведать наслаждение атаки, про которое так много слышал от товарищей. «Ох, как я рубану… Попадись теперь кто бы ни был», - думает он. Но действительность оказалась проще, будничнее и драматичнее мечты. Под Николаем в атаке убило лошадь, его ранило в левую руку, французские солдаты приближались к нему, чтобы взять в плен или убить. Все это кажется молодому человеку дурным сном. Николай спасся тем, что схватил пистолет и бросил им в француза, а сам побежал к кустам «с чувством зайца, убегающего от собак». Стоны, страдания, смерть, страх, черная изнанка войны – вот что открылось Ростову. Через некоторое время восторженный юноша, здоровый, румяный, превратился в бледного раненого. Во время отступления армии Николай не мог идти и просит посадить его на орудие. Везде он получает отказ, и только капитан Тушин спасает раненого юнкера. Не получив медицинской помощи, Ростов ужасно страдал, испытывал не только тяжелые физические муки, но и нравственные. Он ощутил чувство одиночества и подумал: «И зачем я пошел сюда!» Впоследствии Николай Ростов научился преодолевать свой страх, стал отличным офицером.
Толстой правдиво изображает военную обстановку, показывает истинных героев и приспособленцев, карьеристов, трусов. Скромные «труженики войны» - капитан Тушин и капитан Тимохин. В Шенграбенском сражении на самом жаркомучастке, без прикрытия находилась батарея Тучастке, без прикрытия находилась батарея Тушина. Более тяжелой обстановки в Шенграбенском сражении ни у кого не было, тогда как результаты стрельбы батареи были наибольшими. В этом трудном бою капитан Тушин не испытывал ни малейшего страха. Он честно выполнял тяжелую будничную работу. Этот скромный, но решительный, мужественный человек, не теряется в сложных обстоятельствах боя, своей инициативой решает исход сражения.
Для Жеркова главное в военной кампании – не упустить шанс, «получить бантик». Багратион послал его с важным поручением к генералу левого фланга. Однако «на него нашел непреодолимый страх, и он не мог ехать туда, где было опасно». Жерков не передал приказания немедленно отступать, и из-за этого французы отрезали русских гусар, многие были убиты и ранен товарищ Жеркова Ростов. Зато после сражения на совещании у Багратиона Жерков активно делится впечатлениями, но то, что он говорил, «была ложь, ни на чем не основанная».
В отличие от этого ловкого штабного офицера Тушин в присутствии начальства неловок, стеснителен, не умеет подать себя в выгодном свете. В нем живет великая сила долга, это и есть для него и для Толстого норма поведения человека в бою.
Русские солдаты и офицеры в Австрии проявили чудеса храбрости, героизма, но никому не нужная война привела к бесславному поражению в Аустерлицком сражении. Война для Толстого – страшное явление, он не принимает уничтожения человеческой жизни. Походы в Австрии были затеяны ради славы, ради честолюбивых интересов русских придворных кругов. Они были непонятны и не нужны народу и потому завершились Аустерлицем.
Картины тяжелых сражений дополняются сценами увечий, мучительной смерти, беспорядка и неразберихи. И после Аустерлица русская армия участвовала в бессмысленной войне долгие два года. Так, автор упоминает, что полк, в котором служил Николай Ростов, «от голода и болезней потерял почти половину людей», и что «общее дело войны шло плохо».
Толстой считает, что война – «самое гадкое дело в жизни», но убежден, что если на страну напал враг, то необходимо его уничтожить. В этом случае кровавые действия оправдываются святой целью. Отечественная война 1812 года – освободительная для русского народа. Однако Толстой остается верен своему замыслу – показать ужас убийства одних людей другими. Бородинское сражение поэтому не случайно представлено глазами Пьера Безухова, человека не военного и непредубежденного. Сражение, свидетелем которого он был, заставило его содрогнуться при виде крови и человеческих страданий. «Нет, теперь они оставят это, теперь они ужаснутся того, что сделали!» - думал Пьер. Пьер понял, что война – не праздник со знаменами и красивыми мундирами, а грязное, кровавое дело. Метафора «толпы носилок с ранеными и убитыми» позволяет автору передать масштаб людских потерь.
Гуманизм Толстого выявляется в его знаменитой фразе, ставшей афоризмом: война – «противное человеческому разуму и всей человеческой природе событие». Толстой достоверно изображает военные действия, ужасы бойни, для того чтобы никто не захотел ее повторения.