Английский писатель Джеймс Олдридж приобрел широкую известность не только в своей стране, но и за ее пределами. «В моих книгах главная тема всегда одна и та же — выбор, — писал Олдридж. — Выбор пути, выбор действия, выбор мировоззрения». Именно этой темы автор придерживается на протяжении всего своего творческого пути, осмысливая ее на различных уровнях. Часто в его произведениях рассматривается проблема взаимопонимания между людьми.
Так и новелла «Последний дюйм» привлекает особое внимание читателей не столько стечением необычных обстоятельств (герой, пилот, берется не за свое дело: он спускается на дно Красного моря, где с риском для жизни проводит подводные съемки морских хищников для телевидения), сколько своим внутренним драматизмом. Когда читаешь это произведение, возникает чувство, что перед тобой рассказ очевидца, — такой достоверностью, такой силой чувств проникнуты строки, такая точность и убежденность звучит в них.
Мы живо представляем себе человека, у которого не очень удачно сложилась жизнь, он в сорок три года «остался ни с чем, если не считать равнодушной жены, которой он не был нужен, да десятилетнего сына... чужого им обоим». Мы представляем себе мальчика «одинокого и неприкаянного», несчастного от того, что в свои десять лет он понимает: «мать им не интересуется, а отец — чужой человек, резкий и немногословный». Писатель раскрывает перед нами весь путь, который пришлось пройти отцу и сыну, оказавшись в трудной ситуации. Но главное — путь, который они прошли навстречу друг другу — это путь к взаимопониманию и дружбе.
Снимая акул под водой и подвергшись нападению одной из них, Бен отчаянно вступил в схватку с хищницей и в конце концов сумел выбраться на берег. Он истекал кровью, не чувствовал рук и ног, но думал только об одном: нужно выбираться отсюда, спасать сына. Единственная возможность вернуться домой — самолет. Но Бен не в состоянии управлять им. Это должен сделать Дэви. Собрав последние силы, отец старался подобрать нужные слова, вести себя так, чтобы не вызвать страх в душе ребенка. «Мальчик не должен знать, что машину придется вести ему, — думал он. — Если сказать, это испугает его до смерти». Отец старался держаться бодро, убеждая сына, что самолет сам полетит, что «ветер сам донесет» их домой. Бен думал о том, что главное — продержаться до Каира и «показать мальчику, как посадить самолет». Он старался говорить так, чтобы его слова успокоили испуганного сына. И здесь Дэви проявил всю силу своего характера и сделал так, как учил его отец. Он не потерял самообладания, четко выполнял все указания Бена и довел самолет до цели. Они долетели. И выжили.
Писатель показал, как в суровых условиях раскрываются характеры героев: они смогли забыть о второстепенном, чувствуя большую ответственность за жизнь и судьбу близкого человека. Характер Дэви меняется на протяжении новеллы, раскрывается более полно. Мальчик на наших глазах становится более решительным, твердым, мужественным, приобретает уверенность в себе. Преодолевая испытание, меняется и отец, он начинает смотреть на сына совсем другими глазание, меняется и отец, он начинает смотреть на сына совсем другими глазами. И постепенно недоверие Дэви к отцу уменьшается до «последнего дюйма». И Бен теперь знает, что обязательно сумеет найти путь к сердцу сына. Нужно тблько время. Но теперь ради этого мальчика он готов на все: «на это стоило потратить время».
В новелле «Последний дюйм», как и во многих других своих произведениях, Джеймс Олдридж пишет о том, что близко ему самому, о том, что является частью испытанного и пережитого им. В поисках жизненных и человеческих идеалов герои его произведений ищут и находят то главное, что дает возможность изменить мир к лучшему. Олдридж говорит о проблемах взаимоотношений между людьми, о взаимопонимании, о преодолении одиночества и отчуждения, а эти темы и сегодня остаются важными и актуальными.