Драма Островского "Гроза" — самое значительное произведение известного драматурга. Она была
написана в 1860 году в период общественного подъема, когда трещали устои крепостничества, и в душной
атмосфере действительности собиралась гроза.
Пьеса Островского переносит нас в купеческую среду, где домостроевские порядки поддерживались
наиболее упорно. Жители провинциального города живут замкнутой и чуждой общественным интересам жизнью в
неведении того, что творится в мире, в невежестве и равнодушии. Круг их интересов ограничен рамками
домашних забот. За внешним спокойствием жизни кроются мрачные мысли, темный быт самодуров, не
признающих человеческого достоинства.
Представителями "темного царства" являются Дикой и Кабаниха.
Первый — законченный тип купца-самодура, смысл жизни которого заключается в том, чтобы любыми
средствами сколотить капитал. Островский показал это из жизни.
Властная и суровая Кабаниха — еще более зловещая и мрачная представительница домостроя. Она
строго соблюдает все обычаи и порядки патриархальной старины, поедом "ест" домашних, разводит ханжество,
одаряя нищих, не терпит ни в ком проявления личной воли. Островский рисует Кабаниху как убежденную
защитницу устоев "темного царства". Но даже в своей семье, где все безропотно ей подчиняются, она видит
пробуждение чего-то нового, чуждого и ненавистного ей. И Кабаниха горько сетует, чувствуя, как жизнь
разрушает привычные для нее отношения: "Ничего-то не знают, никакого порядка. Проститься-то путем не
умеют. Так-то вот старина-то и выводится. Что будет, как старики перемрут, как будет свет стоять, уж и не знаю.
Ну, да уж то хорошо, что не увижу ничего". Под этой смиреной жалобой Кабанихи — человеконенавистничество,
неразлучное с религиозным ханжеством.
Развитие действия в "Грозе" постепенно обнажает конфликт драмы. Еще велика власть Кабанихи и Дикого
над окружающими. "Но чудное дело, — пишет Добролюбов в статье "Луч света в темном царстве", — самодуры
русской жизни начинают, однако же, ощущать какое-то недовольство и страх, сами не зная перед чем и почему..,
выросла другая жизнь, с другими началами, и хотя далеко она, еще и не видна хорошенько, но уже дает себя
предчувствовать и посылает нехорошие видения темному произволу самодуров". Таково "темное царство" —
воплощение всего строя жизни царской России: бесправие народа, произвола, угнетения человеческого
достоинства.
В этот мир Диких и Кабаних попадает Катерина — натура поэтическая, мечтательная, свободолюбивая.
Мир ее чувств и настроений сформировался в родительском доме, где она была окружена заботой и лаской
матери. В атмосфере ханжества и назойливости, мелочной опеки конфликт между "темным царством" и
душевным миром Катерины зреет постепенно. Катерина терпит лишь до поры. "А уж коли мне очень здесь
опостылеет, так не удержать меня никакой силой. В окно выброшусь, в Волгу кинусь, не хочу здесь жить, такно выброшусь, в Волгу кинусь, не хочу здесь жить, так не
стану, хоть ты меня режь!" — говорит она. Не найдя отзвука в сердце недалекого и забитого мужа, ее чувства
обращаются к человеку, непохожему на всех окружающих. Любовь к Борису вспыхнула с силой, свойственной
такой впечатлительной натуре, как Катерина, она стала смыслом жизни героини.
Катерина вступает в конфликт не только с окружающей средой, но и самой собой. В этом трагизм
положения героини. Если бы сценой покаяния завершалась драма, в ней была бы показана непобедимость
"темного царства". Но драма завершается нравственной победой Катерины и над силами, сковывавшими ее
свободу, и над темными представителями, сковывавшими ее волю и разум. Катерина решается на
самоубийство.
Самоубийство героини — это протест никчемной жизни, темным силам царства домостроя. Если женщина,
самое бесправное существо, да еще в темной, косной среде купечества не может больше мириться с гнетом
"самодурной силы", значит, среди обездоленных, забитых людей зреет возмущение, которое должно побудить
народ к решительной борьбе.
Для своего времени, когда Россия пережила период громадного общественного подъема перед
крестьянской реформой, драма "Гроза" имела важное значение. Образ Катерины принадлежит к лучшим
образам женщин не только в творчестве Островского, но и во всей русской и мировой художественной
литературе.