В своей поэме Н.А.Некрасов создает образы "новых людей", вышедших из народной среды и ставших активными борцами за благо народа. Таков Ермил Гирин. В какой бы должности он ни был, чем бы ни занимался, он стремится быть полезным мужику, помочь ему, защитить его. Почет и любовь снискал он "строгой правдою, умом и добротой".
Поэт внезапно обрывает рассказ о Ермиле, который попал в острог в тот момент, когда бунтовала деревня Столбняки уезда Недыханьева. Усмирители бунта, зная, что народ послушает Ермила, позвали его для увещевания восставших крестьян. Да, видно, не о смирении сказал крестьянам народный заступник.
Тип интеллигента-демократа, выходца из народа, воплощен в образе Гриши Добросклонова, сына батрачки и полунищего дьячка. Если бы не доброта и щедрость крестьян, Гриша и его брат Савва могли бы умереть с голоду. И юноши отвечают крестьянам любовью. Любовь эта с ранних лет заполнила сердце Гриши и определила его путь:
... лет пятнадцати
Григорий твердо знал уже,
Что будет жить для счастия
Убогого и темного
Родного уголка
Некрасову важно донести до читателя мысль, что Добросклонов не одинок, что он — из когорты смелых духом и чистых сердцем, тех, кто борется за счастье народа:
Немало Русь уж выслала
Сынов своих, отмеченных
Печатью дара Божьего,
На честные пути,
Немало их оплакала...
Если в эпоху декабристов на защиту народа вставали лучшие люди из дворян, то теперь сам народ из своей среды высылает на бой лучших сынов своих, и это особенно важно, потому что свидетельствует о пробуждении народного самосознания:
Как ни темна вахлачина,
Как ни забита барщиной
И рабством — и она,
Благословясь, поставила
В Григорье Добросклонове
Такого посланца.
Путь Гриши — типичный путь демократа-разночинца: голодное детство, семинария, "где было темно, холодно, угрюмо, строго, голодно", но где он много читал и много думал...
А дальше? Дальше известно:
Ему судьба готовила
Путь славный, Имя громкое
Народного заступника,
Чахотку и Сибирь.
И все же поэт рисует образ Добросклонова в радостных, светлых тонах. Гриша обрел истинное счастье, и счастливой должна стать страна, народ которой благословляет на бой "такого посланца".
В образе Гриши есть не только черты вождей революционной демократии, которых так любил и почитал Некрасов, но и черты самого автора поэмы. Ведь Григорий Добросклонов — поэт, и поэт некрасовского направления, поэт-гражданин.
В главу "Пир на весь мир" включены песни, созданные Гришей. Это песни радостные, полные надежд, их, как свои, поют крестьяне. Революционный оптимизм звучит в песне "Русь":
Рать подымается — Неисчислимая,
Сила в ней скажется Несокрушимая!
В поэме есть образ еще одного народного заступника — автора. В первых частях поэмы мы еще не слышим его голоса непосредственно. Но в главе "Пир на весь мир" автор прямо обращается к читателям в лирических отступлениях. В этой главе язык приобретает особую окраску: наряду с народной лексикой здесь встречается немало слов книжных, торжественных, романтически приподнятых ("лучезарный", "выспренний", "карающий меч", "воплощение счастья народнятых ("лучезарный", "выспренний", "карающий меч", "воплощение счастья народного", "рабство тяжкое", "Русь оживающая").
Прямые авторские высказывания в поэме проникнуты светлым чувством, какое свойственно и песням Гриши. Все мысли автора — о народе, все его мечты — о народном счастье. Автор, как и Гриша, свято верит в "силу народную — силу могучую", в золотое народное сердце, в славное будущее народа:
Еще народу русскому Пределы не поставлены: Пред ним широкий путь!
Поэт хочет вселить эту веру и в других, вдохновить своих современников на революционный подвиг:
Такая почва добрая — . Душа народа русского... О сеятель! приди!..