Отличительное своеобразие пьесы в том, что большая часть персонажей не играет роли в развитии драматургической интриги Костылёвы - Наташа - Пепел.
При желании можно было бы смоделировать такую драматургическую ситуацию, в которой все персонажи стали бы активными участниками главной сюжетной линии.
Героипьесы объединены нестолько действием, сколько, поначалу , местом
проживания и образом жизни. Все они - ночлежники , хотя и разного социального происхождения.
Социальные различия принципиально важны для самих персонажей и составляют предмет их разговоров, но для автора важнее аспект филосовский, и он умело сводит к минимуму социальные противоречия между своими персонажами.
Человек в мире пьесы оказывается лишним, выкинутым за порог жизни. Бубнов Насте: "Ты везде лишняя... Да и все люди на земле - лишние".
Персонажей можно поделить на две группы: "волков" и "овец", вызывающих у читателя симпатию и антипатию; "верующих" и "неверующих";работников и нахлебников. Но эти различия важны автору скорее для того, чтобы индивидуализировать каждое действующее лицо. Это всего лишь разные вариации одной главной темы - Темы "правды": для одних правда есть отталкивающая реальность их жизни, для других - мечта о лучшей участи.
В первом действии "выпадает" из общего ансамбля действующих лиц образ Луки. В нём единственном нет озлобленности и агрессивност. Лука иначе относится к людям, чем обитатели ночлежки, иначе разговаривает с ними. Для Луки убеждение, что все - люди, все - равны, есть исходное. Для него каждый индивид - источник особого качества, неведомого миру.
Лука - не столько герой, сколько "католизатор" тех внутренних духовных процессов, которые едва теплились в наимение безнадёжных обитателях ночлежки. С его появлением в душе каждого из таких персонажей возникает огонёк надежды на возможность вырваться "со дна".
Ни одному из героев не удаётся воплотить свою пробудившуюся мечту в жизнь.
И вновь каждый персонаж вносит свою лепту в выстраивание общего главного мотива. С приходом Луки Клещ и Татарин оттаивают. Клещ даром чинит гармонь Алёшке.
В нём родился проблеск любви к людям, а с ним - и радость от собственного существования. Красота свободной жизни "на дне". Отрезвляет сообщение о смерти Актёра. Оно заставляет ночлежников вновь задуматься: а может ли существовать правда без мечты? Способен ли человек встать с колен, если его мечта растоптана окружающими его людьми, растоптана "злой" правдой? Можно ли полюбить героев этой пьесы и если да, то за что? Когда мы читаем или смотрим пьесу, многие обитатели костылёвской начлежки вызывают у нас сочувствие и даже симпатию. Их жалко, и кажется, что без доброй жалости им не выжить. Хотя кроме жалости нужно собственное волевое усилие. Действие пьесы “На дне” происходит в мрачном, полутемном подвале, похожем на пещеру, со сводчатым, низким потолком, который давит на людей своей каменной тяжестью, гдетемно, нет простора и трудно дышатемно, нет простора и трудно дышать. Убога и обстановка в этом подвале: вместо стульев - грязные обрубки дерева, грубо сколоченный стол, по стенам - нары. Мрачный быт костылевской ночлежки изображен Горьким как воплощение социального зла. Герои пьесы живут в нищете, грязи и бедности. В сыром подвале ютятся люди, выброшенные из жизни в силу условий, царящих в обществе. И в этой давящей, мрачной и бесперспективной обстановке собрались воры, шулеры, нищие, голодные, калеки, униженные и оскорбленные, выброшенные из жизни. Герои различны по своим привычкам, жизненному поведению, прошлой судьбе, но одинаково голодные, измученные и никому не нужные: бывший аристократ Барон, спившийся Актер, бывший интеллигент Сатин, слесарь-ремесленник Клещ, падшая женщина Настя, вор Васька. У них нет ничего все отнято, потеряно, стерто и затоптано в грязь. Здесь собрались люди самого различного характера и социального положения. Каждый из них наделен своими, индивидуальными чертами.
Пепел, жаждущий правильной жизни. Актер, поглощенный воспоминаниями о своей былой славе, Настя, страстно рвущаяся к настоящей, большой любви. Все они достойны лучшей участи. Тем трагичнее их положение сейчас. Люди, живущие в этом подвале - трагические жертвы уродливых и жестоких порядков, при котором человек перестает быть человеком и обречен влачить жалкое существование. Горький не дает подробного изложения биографий героев пьесы, но и те многие черты, которые он воспроизводит, прекрасно раскрывают замысел автора. В немногих словах рисуется трагизм жизненной судьбы Анны. “Не помню, когда я сыта была, - говорит она. - Над каждым куском хлеба тряслась.… Всю жизнь мою дрожала… Мучилась… как бы больше другого не съесть…Всю жизнь в отрепьях ходила… всю мою несчастную жизнь…” Рабочий Клещ говорит о безысходности своей доле: “Работы нет … силы нет.… Вот, правда! Пристанища, пристанищу нету! Издыхать надо. … Вот, правда!” Пестрая галерея персонажей - это жертвы капиталистического порядка даже здесь, на самом дне жизни, обессиленные и обездоленные вконец, они служат объектом эксплуатации, даже здесь хозяева, мещане-собственники, не останавливались ни перед каким преступлением и пытаются выжать из них несколько грошей. Все действующие лица резко разделяются на две основные группы: босяки-ночлежники и хозяева ночлежки, мелкие собственники, мещане. Вызывает отвращение фигура содержателя ночлежки Костылева, одного из “хозяев жизни”. Лицемерный и трусливый он стремится елейно-религиозными речами прикрыть свои хищнические вожделения. Столь же отвратительна и его жена Василиса своей безнравственностью. Она обладает такой же жадностью, жестокостью собственницей-мещанкой, пробивающейся к своему благополучию любой ценой. Здесь действуют свои неумолимые волчьи законы.
Хозяевам-мещанам, потерявшим все человеческое, противопоставлены босяки-ночлежники.

Но какими бы они ни были, они стоят по своим нравственным качествам неизмеримо выше хозяев ночлежки.
Здесь свои “короли” и подвластные, эксплуататоры и эксплуатируемые, хозяева и работники.