В центре великого произведения Н.А.Некрасова находится собирательный образ главного героя — народа. Перед нами возникают обобщенные картины народной жизни, лица людей из народа. Одни из них лишь мелькают перед нами в пестрой толпе; другие подробно рассказывают о себе; о третьих говорят герои поэмы.
Написанная о народе и для народа, поэма близка произведениям устного народного творчества. Некрасов был знатоком фольклора, изучал его не только по сборникам песен, сказок, плачей, но и в непосредственном общении с народом.
Сказочна завязка поэмы, на мотивах народной волшебной сказки построен ее "Пролог", из сказок заимствован зачин ("В каком году — рассчитывай..."), встречаются и сказочные формулы:
Шли долго ли, коротко ли,
Шли близко ли, далеко ли...
Много в поэме песен, созданных по мотивам народных образных слов, пословиц и поговорок.
Не только по своему языку, образной системе, но и по ритму поэма напоминает народные песни, плачи, былины. Некрасов впервые ввел близкий к народному белый (нерифмованный) стих в эпопею, расширил границы его применения, разнообразно используя его и в лирических эпизодах, и в сатирических зарисовках, и в спокойном эпическом рассказе.
Так создает Некрасов "стиль, отвечающий теме" — теме борьбы за народное счастье.
Образ народа в поэме представляет собой сложное и противоречивое единство. Народные типы, созданные поэтом, в основном делятся на две категории. К первой, наиболее многочисленной, принадлежат крестьяне, задумывающиеся над своей жизнью, крестьяне, в душе которых зреют зер на протеста. Поэт особенно внимательно присматривается к ним. Изучая жизнь народа, стараясь разгадать душу крестьянина, Некрасов страстно жаждет увидеть именно те черты, которые говорят о пробуждении народного сознания. Другая категория крестьян — люди, безнадежно отравленные ядом крепостничества, превратившиеся в холопов.
Некрасов неоднократно упоминает в поэме о крестьянских бунтах, которые особенно усилились после реформы. Вот характерный рассказ:
Слыхал ли кто из вас,
Как бунтовалась вотчина
Помещика Обрубкова,
Испуганной губернии,
Уезда Недыханьева,
Деревни Столбняки?..
В этом отрывке знаменательны сами названия, говорящие о страхе, покорности, забитости жителей. И если уж крестьяне этих мест взбунтовались, значит, чаша народного терпения переполнилась! Из-за цензурных препятствий поэт не мог открыто изобразить народные бунты, не мог, конечно, и открыто призывать к крестьянской революции. Но намеки, разбросанные по страницам поэмы, образы отдельных крестьян, их думы и чаяния, а иногда и решительные поступки свидетельствуют о революционной направленности поэмы.
В легенде "О двух великих грешниках" выражена идея революционного возмездия, прославляется не христианское всепрощение, а справедливая кара, звучит призыв к борьбе с угнетателями народа. Разбойник Кудеяр совершил истинно святое дело, убив народного мучителя.
Среди крестьян, изображенных Некрасовым, особенно выделяется Яким Нагой. Он — защитник интересов народа и выразитель тех настроений протеста, которые зреют в крестьянской массе. Яким — плоть от плоти крестьянских низов. Выразителен его портрет — портрет человека, словно выросшего из земли, связанного с ней кровными узами. Выразительны и его фамилия-прозвище, и название деревни, где он живет — Босово.
Яким побывал в городе, где искал справедливости и пострадал от неправедных судей. Он мужик грамотный, любознательный, и хоть мы видим Якима "пьяненьким", "убогоньким", но какой силой, каким высоким достоинством веет от него, когда он выступает за оскорбленное крестьянство! Он говорит о народе с любовью и болью, с великим гневом против его поработителей:
У каждого крестьянина
Душа что туча черная —
Гневна, грозна, — и надо бы
Громам греметь оттудова,
Кровавым лить дождям...
Здесь голос автора сливается с голосом крестьянина. Образ грозовой тучи — это образ революции, той бури, которую призывал поэт, восклицая:
Грянь над пучиною моря,
В поле, в лесу засвиши!..
Во многом похож на Якима Нагого Савелий — богатырь святорусский. Роднит их протест против общественной несправедливости, раздумья о судьбе крестьянина, любовь к родному народу-труженику. И вместе с тем Савелий — своеобразная, необычайно яркая фигура. Яким внешне тщедушен, неказист, а Савелий и в сто лет богатырь. За убийство управляющего, кровопийцы Фогеля, он провел двадцать лет на каторге, двадцать — на поселении и все не смирился. В его мыслях о крестьянстве глубокая, выстраданная мудрость. Савелий свято верит в богатырскую мощь народа, но видит с болью, что все силы народные уходят на бесконечное терпение.
Куда ты, сила, делася?
На что ты пригодилася?
Под розгами, под палками
По мелочам ушла! —
тоскует Савелий.
В образе богатыря святорусского запечатлено пробуждающееся народное сознание: Савелий видит причины зла, он утратил столь характерную для патриархального крестьянства веру в Божью помощь и в доброго царя. Он уже понимает, что не смирением, а топором надо добывать волю.
Но видя, как бесконечно долго сносит народ розги и цепи, Савелий и сам временами начинает проповедовать терпение, безропотную веру в мудрость Бога. Некрасов раскрывает противоречивость народного сознания, борьбу между вековой привычкой к рабству и бунтарским духом. Что победит? Савелий умирает со словами о безнадежности крестьянской судьбы... И все же этот образ оставляет впечатление силы, неукротимой воли, тоски по свободе. В памяти остается мудрое пророчество Савелия:
Недотерпеть — пропасть,
Перетерпеть — пропасть.
Бунтарский дух Савелия остался жить в сердце Матрены Тимофеевны.
говорит многострадальная крестьянка. Не покорность судьбе, не "тупое терпенье", а боль и гнев выражены и в словах, которыми она заканчивает рассказ о своей жизни:
В словах этих нет ни тени христианского всеп|ющения и смирения.