Начав работу над “Мертвыми душами”, Гоголь писал о своем труде: “Вся Русь явится в нем”. Писатель самым тщательным образом изучил прошлое русского народа — от самых его истоков, — и результаты этой работы и легли в основу его произведения, написанного в живой, поэтической форме. Ни над одним из произведений, включая комедию “Ревизор”, Гоголь не работал с такой верой в свое призвание писателя-гражданина, с какой он создавал “Мертвые души”. Никакому другому своему произведению он не посвятил столько глубоких творческих раздумий, времени и напряженного труда.
Основная тема поэмы-романа — это тема о настоящей и будущей судьбе России, ее настоящем и будущем. Страстно веря в лучшее будущее России, Гоголь беспощадно развенчивал “хозяев жизни”, считавших себя носителями высокой исторической мудрости и создателями духовных ценностей. Образы, нарисованные писателем, свидетельствуют о прямо противоположном: герои поэмы не только ничтожны, они являются воплощением нравственного уродства.
Сюжет поэмы достаточно прост: ее главный герой, Чичиков, — прирожденный аферист и грязный предприниматель — открывает возможность выгодных сделок с мертвыми душами, то есть с теми крепостными, которые уже отправились в мир иной, но еще числились среди живых. Он решает скупить по дешевке мертвые души и с этой целью отправляется в один из уездных городов. В результате перед читателями предстает целая галерея образов помещиков, к которым наведывается Чичиков с тем, чтобы воплотить свой замысел в жизнь. Сюжетная линия произведения — покупка и продажа мертвых душ — позволила писателю не только необыкновенно ярко показать внутренний мир действующих лиц, но и охарактеризовать их типические черты, дух эпохи.
Эту галерею портретов поместных владельцев Гоголь открывает изображением героя, который, на первый взгляд, кажется вполне привлекательным человеком. В облике Манилова бросаются в глаза прежде всего именно “приятность” и его желание всем нравиться. Сам Манилов, этот “весьма обходительный и учтивый помещик”, любуется и гордится своими манерами и считает себя чрезвычайно духовным и образованным человеком. Однако во время его беседы с Чичиковым становится ясно, что причастность этого человека к культуре — всего лишь видимость, приятность манер отдает приторностью, а за цветистостью фраз не стоит ничего, кроме глупости. Весь жизненный уклад Манилова и его семьи отдает пошлой сентиментальностью. Сам Манилов живет в созданном им иллюзорном мире. У него идиллические представления о людях: о ком бы он ни говорил, все у него выходили очень приятными, “прелюбезнейшими” и превосходными. Чичиков с первой же встречи завоевал симпатии и любовь Манилова: тот сразу стал считать его своим бесценным другом и мечтать о том, как государь, узнав об их дружбе, пожалует их в генералы. Жизнь в представлении Манилова — это полная и совершенная гармония. Он не хочет видеть в ней ничего неприятного и знание жизни подменяет пустыми фантазиями. В его воображении возникают самые разнообразные проекты, которые никогда не будут осуществлены. Причем возникают они вовсе не потому, что Манилов стремится что-либо создавать, а потому, что само фантазирование доставляет ему наслаждение. Его увлекает лишь игра воображения, но на какое-либо реальное действие он совершенно неспособен. Чичикову оказалось несложно убедить Манилова в пользе своего предприятия: нужно было всего лишь сказать, что это делается в общественных интересах и вполне соответствует “дальнейшим видам России”, поскольку Манилов считает себя человеком, стоящим на страже общественного благополучия.
От Манилова Чичиков направляется к Коробочке, которая, пожалуй, является полной противоположностью предыдущему герою. В отличие от Манилова, Коробочку характеризуют отсутствие всяких претензий на высшую культуру и какая-то своеобразная “простота”. Отсутствие “парадности” подчеркнуто Гоголем даже в портрете Коробочки: уж слишком у нее малопривлекательный, затрапезный вид. “Простота” Коробочки отражается и в ее отношениях с людьми. “Эх, отец мой,— обращается она к Чичикову,— да у тебя-то, как у борова, вся спина и бок в грязи!” Все мысли и желания Коробочки сосредоточены вокруг хозяйственного укрепления ее поместья и непрестанного накопления. Она — не бездеятельный фантазер, как Манилов, а трезвый приобретатель, вечно копошащийся у своего жилья. Но хозяйственность Коробочки как раз и обнаруживает ее внутреннее ничтожество. Приобретательские побуждения и стремления заполняют все сознание Коробочки, не оставляя места ни для каких иных чувств. Она из всего стремится извлечь выгоду, начиная от домашних мелочей и кончая выгодной продажей крепостных крестьян, являющихся для нее прежде всего имуществом, которым она вправе распоряжаться, как ей вздумается. Чичикову с ней гораздо труднее договориться: она равнодушна к любым его аргументам, поскольку для нее главное — извлечь пользу самой. Чичиков недаром называет Коробочку “дубинноголовой”: этот эпитет очень метко ее характеризует. Соединение замкнутого образа жизни с грубым стяжательством определяет крайнюю духовную нищету Коробочки.
Далее — снова контраст: от Коробочки — к Ноздрёву. В противоположность мелочной и корыстной Коробочке Ноздрёв отличается буйной удалью и “широким” размахом натуры. Он чрезвычайно активен, подвижен и задорен. Ни на мгновение не задумываясь, Ноздрёв готов заняться любым Делом, то есть всем, что по какой-то причине приходит ему в голову: “В ту же минуту он предлагал вам ехать куда угодно, хоть на край света, войти в какое хотите предприятие, менять все, что ни есть, на все, что хотите”. Энергия Ноздрёва лишена какой-либо цели. Он с легкостью начинает и бросает любое свое предприятие, тут же забывая о нем. Идеалом его являются люди, которые живут шумно и весело, не обременяя себя никакими повседневными заботами. Всюду, где появляется Ноздрёв, затевается кутерьма и возникают скандалы. Хвастовство и ложь — главные черты характера Ноздрёва. Он неистощим в своей лжи, которая стала для него столь органичной, что он врет, даже не ощущая в том какой-либо необходимости.