Островский в своем творчестве не раз обращался к теме патриархального купечества. Самым ярким его произведением, посвященным этой теме, является драма "Гроза", написанная в 1859 году. "Гроза" — без сомнения, самое решительное произведение Островского, взаимные отношения самодурства и безгласности доведены в ней до самых трагических последствий..." — писал Добролюбов.

Среди раздолья русской природы, на крутом берегу Волги раскинулся город Калинов. А за Волгой виднеются селения, поля, леса. "Вид необыкновенный! Красота! Душа радуется!" — восхищается Кулигин. Казалось бы, и жизнь людей этого города должна быть счастливой. Однако это не так. Идет борьба новых сил, молодого поколения с отжившими общественными порядками и их защитниками. Молодое поколение в пьесе представляют Катерина, Варвара, Кудряш, Тихон. Каждый из них по-своему противостоит "темному царству", основными представителями которого являются Кабаниха и Дикой.

В основе композиции "Грозы" лежит любовная драма. Завязка действия начинается с признания Катерины в том, что она не любит Тихона, а любит Бориса. Любовь Катерины драматична, так как она воспитана в религиозной семье. Ее чувства входят в противоречие с теми взглядами, которые ей привили с детства. Поэтому она считает свою любовь к Борису грехом, который не в силах побороть. Ее страдания усиливаются еще и тем, что она правдивый и искренний человек: "обманывать-то я не умею, скрывать-то ничего не могу". Чувство Катерины ни в ком не вызывает самочувствия, одна Варвара жалеет ее и старается ей помочь. Однако Варвара предлагает Катерине помощь, которая противоестественна для Катерины и только усиливает ее страдания. Варвара, воспитанная в семье Кабанихи, научилась лгать и изворачиваться, увидев в этом возможность противостоять гнету матери. Варвара живет по принципу: "делай, что хочешь, только бы шито да крыто было". По этому же принципу живет ее возлюбленный Кудряш, работающий у Дикого.
Речь Дикого невежественна. Он ничего не хочет знать о науке, культуре, изобретениях, улучшающих жизнь. Дикой постоянно воюет, но только с теми, кто его боится или зависит от него материально. Домашние прячутся от него по чердакам и подвалам, Борис, племянник, терпит его ругань, так как зависит от него. Дикой жаден. Смысл его жизни — приобретать и увеличивать свое богатство. Для этого он не брезгует никакими средствами. Имея тысячи, он чувствует свою силу и нагло требует всеобщего уважения и покорности. Однако в облике Дикого, несмотря на всю его воинственность, есть черты комичного.

Кабаниха же — самая зловещая фигура в городе. Она соблюдает в доме изжившие себя порядки и обычаи, основанные на религиозных предрассудках и "Домострое". Жертву свою она "поедом ест", "точит, как ржа железо". Речь властной Кабанихи звучит как приказ. Кабаниха — выразитель идей и принципов "темного царства". Она понимает, что одни деньги власти еще недают, другим непременным условием является покорность тех, кто дают, другим непременным условием является покорность тех, кто денег не имеет. Она хочет убить в домашних волю, всякую способность к сопротивлению. Ни Тихон, ни Варвара не смеют ей открыто противоречить. Однако их не устраивают патриархальные порядки в доме. Варвара говорит: "А что за охота сохнуть-то! Хоть умирай с тоски..." Она тайно встречается с Кудряшом и предлагает такой же способ Катерине. Катерине трудно пойти на это, но она решает: "Будь, что будет, а я Бориса увижу!"

Однако она не может долго скрывать свою любовь и решается на покаяние. Публичное покаяние показывает всю глубину ее страданий, нравственное величие, решительность и силу воли. Она говорит Борису: "Я для тебя греха не побоялась, побоюсь ли я людского суда". Но публичное покаяние не приносит ей облегчения. Катерина остается совершенно одна, ей неоткуда ждать поддержки. Вся будущая жизнь представляется ей сплошным мучением за совершенный грех. Ее положение в семье становится невыносимым.

Но Борис не мог быть такой опорой. Материально зависимый от Дикого, он подчиняется его воле и уезжает в торговую слободу Кяхту. Что же осталось Катерине? "Куда теперь? Домой идти?.. Опять жить? — спрашивает она себя. — Нет, нет, не надо, нехорошо! И люди мне противны, и дом мне противен, и стены противны!.. Умереть бы теперь..." Единственный выход, который она находит, — броситься в Волгу. Испытав свободу и подлинное счастье, она не может смириться с гнетом зловещей Кабанихи. Против этого восстала вся ее несгибаемая натура, но противостоять этому миру в неравной борьбе она не имела сил.

Гибель Катерины — стихийный вызов "темному царству". Именно в непримиримости и решительности протеста Катерины Добролюбов увидел "шаткость и близкий конец самодурства". Бегут в другие края Кудряш и Варвара, Тихон жалеет, что не погиб вместе с женой: "Хорошо тебе, Катя! А я-то зачем остался жить на свете да мучиться..."

Добролюбов воспринимал гибель Катерины не только как "горькую", но и "отрадную": в ней он увидел "протест, доведенный до конца, провозглашенный и под домашней пыткой, и над бездной, в которую бросилась бедная женщина".