Доля народа,
Счастье его,
Свет и свобода
Прежде всего!

Н.А. Некрасов

Н.А. Некрасов начал писать поэму «Кому на Руси жить хорошо» на сорок втором году жизни, в пору полного расцвета своего дарования. Героем этой поэмы он избрал не какого-нибудь одного человека, а весь русский народ, все многомиллионное «мужицкое царство», «сермяжную Русь». Такой всенародной поэмы еще не бывало в России.

С первого взгляда народная жизнь, изображенная в этой поэме, представляется очень печальной. Уже сами названия деревень — Заплатово, Дырявино, Разутово, Знобишино, Горелово, Неелово, Неурожайка говорят о безрадостном существовании их жителей. Хотя одна из глав поэмы носит название «Счастливые», но на самом-то деле, как выясняется из ее содержания, эти «счастливые» глубоко несчастны — это замученные нуждой, больные, голодные люди. И сколько человеческих страданий в той части поэмы, где изображается жизнь крестьянки Матрены.

Нет косточки не ломаной,
Нет жилочки не тянутой…

Так ведает эта крестьянка о своей жизни. Вообще, когда читаешь первые главы поэмы, кажется, что на вопрос, поставленный в ее заголовке: кому на Руси жить хорошо? — можно дать единственный ответ: каждому живется очень плохо, особенно «освобожденным» крестьянам, о счастье которых Некрасов в этой же поэме писал:

Эй, счастье мужицкое!
Дырявое с заплатами,
Горбатое с мозолями,
Проваливай домой!
Цепями руки кручены,
Железом ноги кованы,
Спина…леса дремучие
Прошли по ней — сломалися…
………………………………
И гнется да не ломится,
Не ломится, не валится…
Ужли не богатырь?

Рядом с Савелием в поэме встают привлекательные образы русских крестьян: Якима Нагого — вдохновенного защитника чести трудового народа; Ермила Гирина — деревенского праведника и Матрены Корчагиной, сумевшей отстоять свое человеческое достоинство в условиях разнузданного произвола и рабства; Гриши Добросклонова — народного заступника, отдавшего свою жизнь служению народу и Родине. Самим своим существованием эти люди свидетельствовали, какая несокрушимая сила сокрыта в народной душе. Можно было не сомневаться, что у такого народа есть все возможности завоевать себе счастье.

В поэме очень ярко отражена безрадостная, бесправная, голодная жизнь народа. «Мужицкое счастье, — с горечью восклицает поэт, — дырявое с заплатами, горбатое с мозолями! Крестьяне — люди досыта не едавшие, несолоно хлебавшие».

С сочувствием относится автор к тем крестьянам, которые не мирятся со своим голодным существованием. Лучшие из них сохранили человечность и способность к самопожертвованию. Это Матрена Тимофеевна, богатырь Савелий, Яким Нагой, Агап Петров, староста Влас, семь правдоискателей и другие. У каждого из них своя задача в жизни, своя причина «искать правду». Правдоискателям видится для русского народа такое счастье:

Не надо мне ни серебра,
Ни золота, а дай Господь,
Чтоб землякам моим
И каждому крестьянину
Жилось вольготно, весело
На всей святой Руси!

В Якиме Нагом представлен характер крестьянского «праведника». Он живет такой же нищенской жизнью, как и все крестьян живет такой же нищенской жизнью, как и все крестьянство.

Ермил Гирин — грамотный мужик, он служил писарем, прославился на всю округу справедливостью, умом и преданностью народу. Образ Ермила свидетельствует о тайных огромных силах крестьянства.

Женская тема в поэме представлена образом жизни Матрены Тимофеевны — простой русской крестьянки, которую семь странников просят рассказать о себе. Ее жизнь — жизнь крестьянки той поры. Сначала похоронила радость детских лет, потом быстро промелькнуло девичество, затем замужество, а далее — горькая участь невестки, «рабыни мужниной семьи». Некрасов показывает отношение родных мужа к молодой жене:

А роденька-то Как набросится!
Деверек ее -
Расточихою,
А золовушка —
Щеголихою, Свекр-батюшка —
Тот медведицей, а свекровушка —
Людоедицей
Кто неряхою,
Кто непряхою…

Трудности семейной жизни, выпавшей на долю Матрены, определялись не только тем, что родственники мужа были сварливы, но и более существенными обстоятельствами: «семья была большущая», в женщине постоянно жил страх голода, пожара, немилости управляющего:

Что год, то дети: некогда
Ни думать, ни печалиться.
Дай Бог с работой справиться
Да лоб перекрестить.

Кроме адской работы на нее обрушились другие бедствия: ужасная смерть первенца сына, голодный год, гроза, дважды пожар, сибирская язва. Но все это не сломило русскую женщину, она продолжала мужественно переносить все горести и лишения, растила детей. Любовь к детям стала для крестьянки самым главным в жизни. «За них горой стояла я…»
И вспоминает:

Я вырвала Федотушку,
Да с ног Силантья-старосту И сбила невзначай.

И все потому, что народ не желает восстать, не желает сопротивляться угнетению со стороны помещиков. В народе есть скрытые силы могучие, но мужик предпочитает топить свое горе в вине. Счастья в крестьянской жизни нет. Но таков ее уклад.


Некрасов начал поэму тотчас же после освобождения крестьян. Он очень хорошо понимал, что крестьяне по-прежнему остались под ярмом у помещиков и что, кроме того,

…на место сетей крепостных
Люди придумали много иных.

В центре своей эпопеи Некрасов недаром поставил «Савелия, богатыря святорусского», человека огромных сил, как бы созданного для революционной борьбы.