...если у человека нет крепкого начала, в которое он верит,
нет почвы, на которой он стоит твердо,
как может он дать себе отчет в потребностях,
в значении, в будущности своего народа?
И. Тургенев
Окончательное суждение о герое в тургеневском романе зависит не только от его поведения, но и от того, что этот герой в себе несет, какими идеалами воодушевлен он сам и воодушевляет других. С точки зрения исторического прогресса Рудины, по мнению Тургенева, — истинные герои эпохи. Такие люди, как Рудин, носители высоких идеалов, хранители культуры, служат прогрессу общества.
Конечно, все практические начинания Рудина — агрономические, педагогические и прочие — кончаются крахом, его проекты не выдерживают проверки жизненной практикой. Рудин много толковал с Ласунской о хозяйстве в ее имении — "выслушивал ее предположения, не тяготился даже мелочами, предлагал преобразования и нововведения". Но Ласунская, беседуя с Рудиным о всяких нововведениях, по существу, полагается на своего хитрого, плутоватого управляющего, хозяйствующего по старинке.
Неприложимы к жизни и другие намерения Рудина. Он берется за агрономические преобразования у владельца обширных поместий, мечтает о "разных усовершенствованиях, нововведениях", но, увидев безуспешность своих попыток, уезжает, теряя при этом "насущный кусок хлеба". Неудачей оканчивается и попытка Рудина преподавать в гимназии.
Высокие помыслы Рудина, его поистине донкихотские бескорыстие и самоотверженность сочетаются с практической неподготовленностью, дилетантством. Индивидуальные качества героя приходят в противоречие с общественной действительностью. Преподавание Рудина в гимназии срывается не только из-за недостаточности его знаний. Не понравился и свободный образ его мыслей. Намек на столкновение Рудина с общественной несправедливостью заключен и в другом эпизоде романа. "Я бы мог рассказать тебе, — говорит Рудин Лежневу, — как я попал было в секретари к благонамеренному сановному лицу и что из этого вышло; но это завело бы нас слишком далеко..." Это умолчание многозначительно. Те же слова произносит и Лежнев, разбирая причины оторванности идеалов Рудина от конкретной действительности: "Несчастье Рудина состоит в том, что он России не знает, и это точно большое несчастье". По мнению автора, это именно "несчастье" Рудина, а не вина. Что же до виновника, то "нас бы очень далеко повело, если бы мы хотели разобрать, отчего у нас являются Рудины". В самом деле, отчего являлись в России деятели рудинского типа? Этот вопрос обращает нас к эпохе, отразившейся в тургеневском романе, к идейной атмосфере, породившей героя.