Роман Тургенева появился в печати в те годы, когда на смену старому жизненному укладу стали приходить новые веяния, когда в среде российской молодежи, не удовлетворенной жизненными установками “отцов”, назрела переоценка ценностей. Наконец, когда в литературу на смену герою прошлых лет, дворянину, пришел герой-разночинец.
Роман начинается с того, что в имение Кирсановых вместе с сыном Николая Петровича, Аркадием, приезжает его друг, Евгений Базаров. Его необычная внешность (балахон, бакенбарды), развязная манера держаться настораживают обитателей поместья. А когда Аркадий заявляет, что его друг — нигилист, скрытая неприязнь Павла Петровича Кирсанова переходит в открытое противостояние. Так завязывается конфликт в романе.
С легкой руки демократической критики, в частности Писарева, принято считать, что основная расстановка сил романа отражена именно в противостоянии Базарова и Павла Петровича, так как именно они ведут полемику на различные темы. Однако, как нетрудно заметить, старший Кирсанов оказывается несостоятельным оппонентом главному герою. Все слова Павла Петровича — лишь “слова”, они не подкреплены никаким действием, так что упрек относительно безделья, брошенный Базаровым Павлу Петровичу, безусловно, справедлив. Убеждений, как справедливо отмечает Писарев, у Павла Петровича нет, в качестве убеждений он пытается “протащить” принципы, причем принципы, понятые на свой манер. Все “принсипы” Кирсанова сводятся к соблюдению внешних приличий, к усилиям, направленным на то, чтобы считаться джентльменом. Форма без содержания — вот суть Павла Петровича.
Однако, как известно, противоположности сходятся. Несмотря на внешнее противостояние, Базаров и Павел Петрович очень похожи. Кирсанов, по существу, такой же доктринер, как и Базаров. Павла Петровича во всем интересует лишь внешняя сторона вещей — он толкует о Шиллере, о Гете, хотя вряд ли удосужился их прочесть, его суждения самонадеянны и поверхностны. Но то же самое можно сказать о Базарове! То же пристрастие к внешним эффектам, та же “неорганичность” с окружающим его миром.
Всем содержанием романа Тургенев показывает, что на отрицании нельзя построить абсолютно ничего, в том числе и философии. Сама жизнь неизбежно опровергнет ее, потому что суть жизни состоит в утверждении, а не в отрицании.
Настоящий оппонент вождю нигилистов — Николай Петрович Кирсанов, хотя он не вступает в словесные баталии с Базаровым. Все его мироощущение, лишенное внешней вычурности поведение, но вместе с тем душевная широта, противостоят всеотрицанию нигилистов. Николай Петрович мог бы поспорить с Базаровым, но он прекрасно понимает, что его аргументы не будут убедительны ни для Базарова, ни для брата.
Показывая изначальную порочность базаровских идей, Тургенев вводит в ткань повествования еще двух персонажей — Ситникова и Кукшину. Не случайно после смерти Базарова у него не остается больше никаких последователей. На бесплодной почве нигилизма вырастают только такие пародии на людей, как Кукшина и Ситнина и Ситников.
Однако Базаров — не Кукшина и не Ситников. Он сильная личность. Его личность способна к саморазвитию, и именно этим он интересен Тургеневу. Весь путь Базарова, описанный в романе, — это опровержение его идей. Базаров отрицает искусство, поэзию, поскольку не видит в них никакого проку. Именно Базаров высмеивает игру Николая Петровича на виолончели, осуждает Аркадия за восхищение красотами природы. Он не в состоянии понять всего этого.
Однако для него еще не все потеряно, и это проявляется в его любви к Одинцовой. Базаров оказывается человеком, а не бездушной машиной, которая способна лишь ставить опыты и резать лягушек. Убеждения Базарова вступают в трагическое противоречие с его человеческой сущностью. Отказаться от своих убеждений он не может, но не может и задушить в себе человека. Для Базарова нет выхода из создавшегося положения, и именно поэтому он умирает.
Смерть Базарова — это смерть его идей. Перед лицом неизбежной гибели Базаров отметает все второстепенное, чтобы оставить самое главное. И этим главным оказывается то человеческое, что в нем есть, — любовь к Одинцовой. Примечательно, что и оппонента-двойника, Павла Петровича, Тургенев проводит тем же путем: поставив на грань жизни и смерти, заставляет отбросить все догмы, “принсипы” и оставить человеческое, истинное — любовь к брату, Фенечке, стремление что-то сделать для других.
Тургенев на каждом шагу опровергает суждения и Базарова, и Павла Петровича. Так, Базаров заявляет, что “природа не храм, а мастерская”, и тут же следует великолепный пейзаж. Картины природы, которыми насыщен роман, подспудно убеждают читателя в совершенно обратном. Оказывается, что Пушкин и игра на виолончели в абсолютном измерении гораздо важнее всей полезной деятельности Базарова и аристократических принципов Павла Петровича.
В последней сцене — описании сельского кладбища и родителей, приходящих на могилу сына, — вечная природа, на спокойствие которой посягал Базаров, дает нигилисту последнее успокоение. Все второстепенное, что придумал человек, остается в стороне. Только природа, которую Базаров хотел превратить в мастерскую, да родители, подарившие ему жизнь, окружают его.
Итак, внутренней эволюцией главного героя Тургенев показывает несостоятельность и изначальную порочность идей нигилизма, доказывает, что на бесплодной почве отрицания не может вырасти ничего позитивного. И, приводя своего героя к общечеловеческим ценностям, утверждает главенство гуманистических идей в жизни любого человека.