Тема бюрократии, чиновничьего произвола и беззакония проходит через все творчество Н.В.Гоголя. Образы чиновников встречаются в романтических повестях «Вечеров на хуторе близ Диканьки», в реалистических произведениях «Миргорода» и повестях о Петербурге. Чиновничеству посвящена комедия «Ревизор».

В «Мертвых душах» эта тема сплетается с темой крепостничества. Блюстители порядка во многом родственны помещикам. На это Гоголь обращает внимание читателей уже в первой главе произведения. Рассуждая о тонких и толстых господах, автор поэмы приходит к выводу: «Наконец толстый, послуживши богу и государю, заслуживши всеобщее уважение, оставляет службу… и делается помещиком, славным русским барином, хлебосолом, и живет, и хорошо живет…» В произведении дана злая сатира на чиновников-грабителей и на «хлебосольных» русских бар.

Итак, чиновники в поэме показаны сатирически. Они для автора, как и помещики, - «мертвые души». Символический смысл названия произведения относится и к чиновникам. Рассказывая о них, Гоголь искусно отображает индивидуальные качества губернатора, прокурора, почтмейстера и других и одновременно создает собирательный образ чиновничества.

Еще находясь в городе, до своей поездки по дворянским имениям, Чичиков наносит визиты городским чиновникам. Это дает возможность автору представить читателю чиновников и нарисовать их выразительные портреты. Вот один из них – портрет губернатора: подобно Чичикову, он «был ни толст, ни тонок собой, имел на шее Анну, и поговаривали даже, что был представлен к звезде; впрочем, был большой добряк и даже сам вышивал иногда по тюлю…» Гоголь соединяет в характеристике персонажа «высокое» и «низкое»: «звезда» и вышивание. Получается, что губернатор представлен к награде не за заслуги перед Отечеством, а за умение вышивать. С помощью тонкой иронии автор разоблачает праздность одного из самых важных лиц в городе.
Автор сознательно нарушает логику: соединяет несоединимое в характеристике героя. Ведь «низенький» - отличительная особенность внешности человека, а «философ» - оценка его умственных способностей. Противительный союз «но» в этой фразе усиливает алогизм: вопреки низкому росту герой является философом. Слова в странном соседстве приобретают другой смысл. Слово «низенький» обозначает уже не примету внешнего облика, а относится к внутренней жизни человека. Именно таким образом Гоголь разоблачает низкие запросы чиновника. У почтмейстера, оказывается, существует в жизни только одно сильное увлечение. Это не служба, а игра в карты. Только за игральным столом проявляется «грандиозное» умственное начало в персонаже: «…взявши в руки карты, тот же час выразил на лице своем мыслящую физиономию покрыл нижнею губою верхнюю и сохранил такое положение во все время игры».

Посещая вместе с Чичиковым важных лиц города, читатель убеждается, что они не обременяют себя заботами о государственных делах. Чиновники живут праздно, все свое время посвящая званым обедам и игре в карты. Например, Чичиков отправился «…на обед к полицеймейстеру, где с трех часов после обеда засели в вист и играли до двух часов ночи». При оформлении покупки крепостных крестьян потребовались свидетели. «Пошлите теперь же к прокурору, - говорит Собакевич, - он человек праздный и, верно, сидит дома: за него все делает стряпчий».

С иронией, доходящей до сарказма, автор показывает уровень культуры и образованности губернских чиновников. Они были «…более или менее люди просвещенные: кто читал Карамзина, кто «Московские ведомости», кто даже и совсем ничего не читал». Тема разговоров на светских мероприятиях – яркое свидетельство духовной нищеты и узкого кругозора государственных служащих. Они беседуют о лошадях, собаках, рассуждают о бильярдной игре и «об выделке горячего вина».
В обществе чиновников процветает «подлость, совершенно бескорыстная, чистая подлость». Ссорятся дамы, ссорятся и их мужья. «Дуэли, конечно, между ними не происходило, потому что все были гражданские чиновники, но зато один другому старался напакостить, где было можно, что, как известно, подчас бывает тяжелее всякой дуэли».

Безнравственность чиновников Гоголь показывает даже через описание присутственных мест, где они несут службу. «На площади стоит большой трехэтажный каменный дом, весь белый, как мел…» Автор иронически поясняет: «…белый, как мел, вероятно, для изображения чистоты душ помещавшихся в нем должностей». Эти «чистые души» желают только одного: широко пожить за счет «сумм нежно любимого ими отечества».

Чиновники грабят и государство, и просителей. Казнокрадство, взяточничество, грабеж населения – явления повседневные и вполне закономерные. Полицмейстеру «стоит только мигнуть, проходя мимо рыбного ряда или погреба», как на его столе появляются балыки и отменные вина. Ни одна просьба не рассматривается без взятки. Председатель палаты предупреждает Чичикова: «…чиновным вы никому не давайте ничего… Приятели мои не должны платить». Чудовищная безнравственность раскрывается в этих словах высокопоставленного лица. Он все называет своими именами, даже не пытаясь скрыть всеобщую продажность. Все чиновники используют служебное положение в личных интересах. В бюрократической России это стало неписаным законом.

В поступках и взглядах чиновников, в их образе жизни нет сколько-нибудь существенного различия. Гоголь создает групповой портрет людей, связанных между собой круговой порукой. Когда раскрылась афера Чичикова, чиновники растерялись и все «вдруг отыскали в себе … грехи».

Трагикомическое положение, в котором оказались «хозяева города», создалось в результате их преступной деятельности.

Гоголь зло и беспощадно высмеивает чиновников. Он не может мириться с произволом и беззаконием. Показывая людей, имеющих власть, мошенниками, автор заставляет читателя ужаснуться и задуматься об истинном человеческом предназначении.