Семье чиновника, заслужившего дворянство. Детские годы прошли в Замоскворечье, купеческом и мещанском районе Москвы. Получил хорошее домашнее образование, с детства изучая иностранные языки. Впоследствии знал греческий, французский, немецкий, а позже - английский, итальянский, испанский языки.
В 12 лет был отдан в 1-ю Московскую гимназию, которую окончил в 1840 и поступил на юридический факультет Московского университета (1840 - 1843). Слушал лекции таких передовых профессоров, как Т.Грановский, М.Погодин. Стремление к литературному творчеству совпадает со страстным увлечением театром, на сценах которого выступали в то время великие актеры М.Щепкин и П.Мочалов. Островский оставляет университет - юридические науки его перестали интересовать, и принимает решение всерьез заняться литературой. Но, по настоянию отца, поступил на службу в Московский совестный суд.
Работа в суде дала будущему драматургу богатый материал для его пьес.
Весной 1848 года семья переезжает в Щелыково. Щелыково - сельцо в Кинешемском уезде Костромской губернии было куплено отцом драматурга Николаем Федоровичем Островским в 1847 году, так как он после выхода на пенсию хотел вернуться в родные края - он был родом из Костромы. И хотя Александр Николаевич жил уже отдельно от отца, он едет вместе с родными посмотреть приобретенное отцом имение, пожить в деревне. Впечатления первого знакомства с Костромским краем не изгладились из памяти драматурга с годами, напротив сюда до конца дней своих с надеждой и верой в целительное и вдохновляющее влияние "милого Щелыкова" стремился А.Н.Островский. Могучая русская река Волга также властно вошла в творчество Островского: во многих его произведениях отразилась не только её красота и величие, но и жизнь и обычаи, нравы и песни, язык обитателей поволжских городов.
В 1849 была написана комедия "Свои люди - сочтемся!", принесшая признание автору, хотя и появилась на сцене только через 11 лет (была запрещена Николаем I, а Островский был отдан под надзор полиции). Вдохновленный успехом и признанием, Островский каждый год писал одну, а иногда несколько пьес, создав целый "театр Островского", включающий 47 пьес различных жанров.
В 1850 Александр Николаевич становится сотрудником журнала "Москвитянин", входит в круг литераторов, актеров, музыкантов, художников. Эти годы много дали драматургу в творческом отношении. В это время написаны "Утро молодого человека", "Неожиданный случай" (1850). В 1851 Островский ушел со службы, чтобы все силы и время отдать литературному творчеству. Продолжая гоголевские обличительные традиции, он пишет комедии "Бедная невеста" (1851), "Не сошлись характерами" (1857). В 1853, отказываясь от "жесткого" взгляда на русскую жизнь, пишет Погодину: "Пусть лучше русский
человек радуется, видя себя на сцене, чем тоскует. Исправители найдутся и без нас". Последовали комедии: "Не в свои сани не садись" (1852), "Бедность не порок" (1853), "Не так живи, как хочется" (1852), "Бедность не порок" (1853), "Не так живи, как хочется" (1854). Н.Чернышевский упрекал драматурга в идейной и художественной фальши его новой позиции. На дальнейшее творчество Островского оказало участие в экспедиции, организованной морским министерством для изучения быта и промыслов населения, связанного с реками и судоходством (1856). Совершил поездку по Волге, от истоков до Нижнего Новгорода, во время которой вел подробные
записи, изучал жизнь местного населения.
В 1855 - 60, в предреформенный период, сближается с революционными демократами, приходит к некому "синтезу", вернувшись к обличению "властителей" и противопоставляя им своих "маленьких людей". Появляются пьесы: "В чужом пиру похмелье" (1855), "Доходное место" (1856), "Воспитанница" (1858), "Гроза" (1859). Добролюбов восторженно оценил драму "Гроза", посвятив ей статью "Луч света в темном царстве" (1860).
В 1860-е Островский обращается к исторической драме, считая подобные пьесы необходимыми в репертуаре театра: хроники "Тушино" (1867), "Дмитрий Самозванец и Василий Шуйский", психологическая драма "Василиса Мелентьева"(1868).В 1870 годы рисует жизнь пореформенного дворянства: "На всякого мудреца довольно простоты", "Бешеные деньги" (1870), "Лес" (1871), "Волки и овцы"(1875). Особое место занимает пьеса "Снегурочка" (1873), выразившая лирическое начало драматургии Островского.
В последний период творчества была написана целая серия пьес, посвященных судьбе женщины в условиях предпринимательской России 1870 - 80: "Последняя жертва", "Бесприданница", "Сердце не камень", "Таланты и поклонники", "Без вины виноватые" и др.
Умер А.Островский 14 июня 1886 в имении Щелыково.